Roger Lumbala speaking at the the Press Club Brussels Europe (Cheik FITA)

Upcoming Trial of Congolese Warlord in France is a Historic Step Toward Justice

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On 6 November, three French investigative judges indicted former Congolese warlord Roger Lumbala Tshitenga for his alleged complicity in and conspiracy to commit crimes against humanity including murder, torture, rape, pillage and enslavement, including sexual slavery, in the Democratic Republic of Congo (DRC) between 2002 and 2003. This indictment is a historic step towards justice for survivors of mass atrocities in the DRC, The Clooney Foundation for Justice (CFJ), TRIAL International (TRIAL), Minority Rights Group (MRG), and Justice Plus said today.

On 6 November, three French investigative judges indicted former Congolese warlord Roger Lumbala Tshitenga for his alleged complicity in and conspiracy to commit crimes against humanity including murder, torture, rape, pillage and enslavement, including sexual slavery, in the Democratic Republic of Congo (DRC) between 2002 and 2003. This indictment is a historic step towards justice for survivors of mass atrocities in the DRC, The Clooney Foundation for Justice (CFJ), TRIAL International (TRIAL), Minority Rights Group (MRG), and Justice Plus said today.

This decision paves the way to the trial of Lumbala before the French Criminal court on charges of complicity in and conspiracy to commit crimes against humanity. Roger Lumbala was arrested in Paris in January 2021. Lumbala’s armed group, the Congolese Rally for National Democracy (RCD-N), and its allies allegedly committed these atrocities during a military operation called “Erasing the Board” in the provinces of North Kivu and Ituri. The operation’s aim was to take control of resource-rich areas in the eastern part of the country. Lumbala allegedly ordered some of the crimes and aided and abetted the RCD-N troops by providing supplies and by letting the soldiers under his authority violently attack the civilian population. Lumbala was later the country’s Minister of Commerce between 2003 and 2005.

In recent years, Congolese courts have made important strides in investigating and prosecuting grave crimes committed in the DRC in the last decade, but total impunity remains for the crimes committed before 2003.

Moreover, while the Second Congo War (1998-2003) claimed over one million lives, the DRC has taken no concrete serious steps to investigate its atrocities and hold those responsible to account. But this indictment means that there is sufficient evidence to try Roger Lumbala for complicity in crimes against humanity and conspiracy to commit crimes against humanity. The trial will be held in Paris, probably in 2025.

“This trial would represent an unprecedented opportunity for Congolese victims, survivors and their communities,” said Daniele Perissi, Head of TRIAL’s Great Lakes program. “It will be the first-ever case before a domestic tribunal adjudicating the mass atrocities committed in the DRC during those years. It shows that there is nowhere to hide for perpetrators of such atrocities.”

Today, the security situation in the provinces of North Kivu and Ituri is alarming since the Congolese government has declared a state of siege to fight against the multiple armed groups occupying parts of the provinces. This military lockdown means the families of the victims and survivors of the RCD-N’s atrocities — in particular minorities and indigenous peoples, as well as survivors of sexual and gender-based violence — faced enormous obstacles and grave danger.

“The remarkable bravery exhibited by the survivors and their unwavering commitment to seeking justice has been the driving force in bringing this infamous militia leader to trial,” said Yasmine Chubin, the Legal Advocacy Director at CFJ’s The Docket initiative. “The evidence provided by the survivors, including their testimonies before the investigative judge, has played a pivotal role in propelling the investigation forward, ultimately culminating in the indictment.”

More than 20 survivors made the journey to France to testify in the investigation phase and were admitted to formally participate in the upcoming trial as civil parties. CFJ, TRIAL, MRG, and the DRC-based NGO Justice Plus, also all admitted as civil parties, have collaborated throughout the investigation to identify and support Congolese communities, victims, and survivors who are calling for justice and reparations for the crimes they suffered and willing to share their account with French judicial authorities.

Taking Lumbala to trial in France is possible because of the principle of universal jurisdiction, which allows countries to prosecute the gravest crimes regardless of where they were committed or of the nationality of the perpetrator or the victims. In France, universal jurisdiction can be applied to suspects who are residents and present in the country, even if they are foreign nationals. Lumbala is a long-time resident of France, where he had also sought asylum. Lumbala’s residence in France is what has given the French justice system grounds to investigate the crimes committed in the DRC.

This is the first universal jurisdiction trial for mass atrocities committed in the DRC by a Congolese national and one of few cases pending worldwide against a Congolese official who held a rank as high as minister.

“This is a huge moment for the indigenous Bambuti people who have suffered atrocities at the hands of the RCD-N; their voices will finally be heard on an international stage,” said Samuel Ade Ndasi, MRG Litigation and Advocacy Officer. “This decision sends a clear message that power and status cannot shield perpetrators from justice, no matter how much time has passed.”

“Lumbala’s trial in France represents the first glimmer of hope for Congolese victims of the Second Congo War who have been waiting for justice for over two decades”, said Xavier Macky, Director of Justice Plus. “It sends a strong signal to the perpetrators and will hopefully support the Congolese government’s implementation of its transitional justice strategy over past crimes in order to deliver truth, justice, and reparations to its population.”

CFJ’s Docket initiative pursues perpetrators of international crimes and supports survivors seeking justice through the courts. In this case, CFJ is representing several victims, including survivors who have suffered rape and other sexual violence.

TRIAL has been working in the DRC for ten years with local offices in South Kivu and Kasai, providing support to victims of international crimes, collaborating with Congolese justice actors, and taking part in dozens of local trials.

MRG has been working to secure rights of minorities and indigenous peoples for more than 50 years. In partnership with Réseau des Associations Autochtones Pygmées du Congo (RAPY), in 2004 it published “Erasing the Board”, a crucial report on human rights violations against indigenous Bambuti in the Democratic Republic of Congo.

Justice Plus has been promoting human rights and good governance in the DRC for more than 25 years. In this case, Justice Plus has identified survivors in the DRC and supported them throughout their journey in France.

For more information, please refer to this Q&A file.

Procès à venir pour un chef de guerre congolais en France : une étape historique vers la justice

Lundi 6 novembre, les juges d’instruction du pôle crimes contre l’humanité ont rendu une ordonnance de mise en accusation à l’encontre de l’ancien chef de guerre congolais Roger Lumbala Tshitenga pour complicité de crimes contre l’humanité, comprenant notamment des meurtres, actes de torture, viols, pillages et réduction en esclavage, y compris esclavage sexuel, commis en République démocratique du Congo (RDC) entre 2002 et 2003. L’ordonnance retient également l’entente en vue de commettre des crimes contre l’humanité contre Roger Lumbala. Cette mise en accusation est un pas vers la justice pour les survivant·e·s d’atrocités de masse en RDC, selon la Clooney Foundation for Justice (CFJ), Justice Plus, Minority Rights Group (MRG) et TRIAL International (TRIAL).

Cette décision ouvre la voie à un procès pour complicité de crimes contre l’humanité et entente en vue de commettre des crimes contre l’humanité. Lumbala a été arrêté à Paris en janvier 2021. Son groupe armé, le Rassemblement congolais pour la démocratie Nationale (RCD-N), et ses alliés, auraient commis ces atrocités au cours de l’opération militaire « Effacer le tableau » menée dans les provinces du Nord-Kivu et de l’Ituri. Cette opération a été menée dans le but de prendre le contrôle de zones riches en ressources naturelles situées à l’Est du pays. Dans ce cadre, Lumbala est poursuivi pour avoir donné les ordres pour commettre des tortures et avoir aidé ou assisté les troupes du RCD-N en fournissant le ravitaillement nécessaire et en laissant les combattants placés sous son autorité et son contrôle commettre ces crimes. Roger Lumbala a plus tard été nommé ministre du Commerce en RDC, poste qu’il occupa entre 2003 et 2005.

Ces dernières années, les autorités congolaises ont fait des progrès notables dans l’ouverture d’enquêtes et de poursuites judiciaires contre les auteurs des graves crimes commis en RDC ces dix dernières années. Une impunité totale demeure cependant pour les auteurs des atrocités commises avant 2003.

En outre, si la deuxième guerre du Congo (1998-2003) a fait plus d’un million de morts, la RDC n’a pris aucune mesure concrète, ni pour enquêter sur les atrocités commises lors de ce conflit, ni pour tenir responsables les auteurs de ces crimes. Cette mise en accusation signifie que le juge d’instruction estime qu’il existe contre Roger Lumbala des preuves suffisantes pour retenir la complicité de crimes contre l’humanité et l’entente en vue de commettre des crimes contre l’humanité. Le procès se tiendra à Paris, probablement au cours de l’année 2025.

« Ce procès représenterait une opportunité sans précédent pour les victimes congolaises, les survivant·e·s et leurs communautés », a déclaré Daniele Perissi, responsable du programme Grands Lacs de TRIAL. « Ce sera la première fois qu’un tribunal national jugera les crimes de masse commis en RDC durant ces années. Cela montre que les auteurs de telles atrocités ne peuvent rester impunis. »

La situation sécuritaire dans les provinces du Nord-Kivu et de l’Ituri reste aujourd’hui alarmante, le gouvernement congolais ayant même déclaré l’état de siège pour lutter contre les multiples groupes armés qui opèrent dans certaines zones de ces provinces. Cette mesure d’exception signifie que les familles des victimes et des survivant·e·s des atrocités commises par le RCD-N – en particulier les minorités et les populations autochtones, ainsi que les survivant·e·s de violences sexuelles et basées sur le genre – ont dû faire face à de nombreux obstacles et prendre des risques afin de se rendre en France pour pouvoir être entendu·e·s par le juge.

« Le courage remarquable dont ont fait preuve les survivant·e·s et leur engagement inébranlable en faveur de la justice ont été la force motrice pour traduire en justice ce chef milicien », a déclaré Yasmine Chubin, directrice du plaidoyer juridique au sein de l’initiative The Docket de la CFJ. « Les preuves fournies par les survivant·e·s, y compris leurs déclarations devant le juge d’instruction, ont joué un rôle essentiel dans la progression de l’enquête qui a aujourd’hui abouti à cette ordonnance de mise en accusation. »

Plus de vingt survivant·e·s ont fait le voyage en France pour témoigner lors de l’instruction, et ont été admis·e·s en tant que parties civiles à la procédure. CFJ, TRIAL, MRG et l’ONG congolaise Justice Plus, également constituées parties civiles, ont collaboré tout au long de l’enquête pour soutenir les communautés congolaises ainsi que les victimes et les survivant·e·s souhaitant partager leur histoire avec les autorités judiciaires françaises et réclamer justice et réparations pour les crimes subis.

Cette procédure a été rendue possible en France grâce au principe de compétence universelle au titre duquel certains pays peuvent poursuivre les crimes les plus graves, et ce indépendamment du lieu où ils ont été commis ou de la nationalité de leurs auteurs ou de celle des victimes. En France, la compétence universelle peut s’appliquer aux résident·e·s présent·e·s sur le territoire, même s’ils ou elles sont de nationalité étrangère. Résident de longue date en France, Lumbala y avait plusieurs fois demandé l’asile. C’est à la suite de sa dernière demande que la justice française a commencé à enquêter sur son implication dans les crimes commis en RDC.

Il s’agit du premier procès relevant de la compétence universelle pour des atrocités de masse commises en RDC par un ressortissant congolais, et l’une des rares affaires au monde menées à l’encontre d’un accusé ayant occupé un rang aussi élevé que celui de ministre.

« Un tel procès représenterait un moment important pour le peuple autochtone Bambuti qui a subi des atrocités de la part du RCD-N ; leurs voix seront enfin entendues sur la scène internationale », a déclaré Samuel Ade Ndasi, Chargé de Litige et du Plaidoyer de MRG. « Cette décision envoie un message clair : le pouvoir et le statut ne peuvent pas protéger de la justice les auteurs de crimes, quel que soit le temps écoulé. »

« Le procès de Lumbala en France représente une lueur d’espoir pour les victimes congolaises de la deuxième guerre du Congo qui attendent que justice soit faite depuis plus de vingt ans », a déclaré Xavier Macky, directeur de Justice Plus. « Il envoie un signal fort aux auteurs des crimes et ne fera que soutenir, nous l’espérons, la mise en œuvre de la stratégie de justice transitionnelle menée par le gouvernement congolais afin d’apporter vérité, justice et réparations à sa population pour les crimes commis par le passé. »

L’initiative The Docket de la CFJ poursuit les auteurs de crimes internationaux et soutient les survivant·e·s dans leur quête de justice devant les tribunaux. Dans cette affaire, la CFJ représente plusieurs victimes, notamment des survivant·e·s ayant subi des viols et autres violences sexuelles et basées sur le genre.

TRIAL travaille en RDC depuis dix ans. Avec des bureaux locaux au Sud-Kivu et au Kasaï, l’organisation apporte un soutien aux victimes de crimes internationaux, collabore avec les acteurs judiciaires congolais et participe à des dizaines de procès locaux.

MRG travaille depuis plus de 50 ans à la défense des droits des minorités et des peuples autochtones. En partenariat avec le Réseau des Associations Autochtones Pygmées du Congo (RAPY), elle a publié en 2004 “Effacer le tableau”, un rapport crucial sur les violations des droits de l’homme commises à l’encontre des autochtones Bambuti en République démocratique du Congo.

Justice Plus promeut les droits humains et la bonne gouvernance en RDC depuis plus de vingt-cinq ans. Dans le cadre de la présente affaire, Justice Plus a identifié des survivant·e·s en RDC et les a soutenu·e·s tout au long de leur parcours en France.

Pour plus d’informations, veuillez consulter la FAQ ici.